Petit précis de géographie new-yorkaise -1 / Little handbook of NY geography – 1

Bon, je me rends bien compte que ça peut paumer les gens de parler d’endroits comme ça, qui moi me paraissent trop EVIDENTS, surtout quand tu es une géographe avec un sens de l’orientation de la mort qui tue et qui en plus fait sa thèse sur le truc, mais qui le sont moins pour d’autres (qu’ils soient déjà venus à New York ou pas en fait, je me rends compte que je traîne plus à Brooklyn que beaucoup de New-Yorkais, quand au Bronx n’en parlons pas ! Mais les « outer boroughs » ce sera pour une autre fois, on va la commencer simple)

Alors. La base.

Au milieu, une île rectangulaire, Manhattan[1]. La ville originelle. A peu près même superficie que Paris.

La ville a été créée tout au Sud de l’île, c’était un petit port moisi de rien du tout. Eh ouais. Elle dépasse les 5000 habitants en 1700, pour vous donner une idée à cette époque Paris c’est 600 000 habitants et Londres 500 000… Oui les enfants, on s’est fait eu, et bien profond !

Bref. Au XIXe, New York prend son essor car elle est le port d’entrée vers l’Ouest des Etats-Unis par le biais du canal Erie, qui traverse les Appalaches jusqu’aux Grands Lacs, et sera le canal majeur de la première industrialisation américaine. C’est pour ça que l’Etat de New York a une forme aussi bizarre et illogique, Manhattan en constituant la pointe ; en fait, ce sont un port et son arrière-pays.

Tout ça pour expliquer que les rues au Sud de l’île sont un peu bizarres, avec des NOMS et même des coins de rue PAS DROITS ! Elles n’ont pas été incluses dans le plan d’urbanisme de 1811, qui a ordonné le développement de New York en damier. C’est ce qui explique cette tension entre le petit côté Ordnung oui mon général du plan en damier et la folie débridée du capitalisme des tours…

Ensuite, le principe c’est que tous ces petits carrés (qu’on appelle des blocks) se croisent du Nord au Sud et de l’Est à l’Ouest, mis à part Broadway, la plus vieille des routes (d’origine indienne à ce qu’il paraît, mais plus personne n’est là pour en témoigner), qui erre un peu n’importe comment, un peu comme moi quoi. Pour avoir une bonne idée de la configuration générale de la chose, voici une carte.

Petit détail piquant mais qui a son importance : pour marcher dans la ville, savoir que dans les avenues  (quand on marche Nord-Sud) la distance entre 2 rues est d’environ une minute de marche, mais dans les rues (dans le sens Est-Ouest), la distance entre 2 avenues, elle, est plutôt de 5-6 minutes. Mirage du carré qui est en fait un rectangle!

Ca plus les horaires fantaisistes du métro ça vous donne toujours en retard à vos rendez-vous… Personnellement, j’argue que c’est le quart d’heure de politesse parisien !

A suivre : détails sur les quartiers, la skyline, les « outer boroughs »… ça nous en laisse pour plusieurs posts !

I realize that it may lose people that I speak about places that are too EVIDENT to me, all the more so that I’m a geographer with a sense of orientation to die for, and that my PhD dissertation is dealing with these things, but it’s less evident for others I guess – even if they’ve already been in New York actually, I realise that I hang around in Brooklyn more than a good deal of New Yorker, and I don’t even speak about the Bronx! But we’ll deal with the outer boroughs another time, we’ll begin simple and clear.

So. The basis.

In the middle, a rectangular island, Manhattan. The original city. About the same superficy as Paris.

The city was founded in the extreme South of the island; it was then a tiny little rotten port. Yeah. It passes 5000 inhabitants in 1700, to give you an idea at this very moment Paris was 600 000 inhabitants, London 500 000… Yes, children, we’ve been had, and deeply!

So, to the point. During the 19th century New York takes off, for it is the entry port towards the Western United States via the Erie Canal that goes through the Appalachians to the Great Lakes, and will be the major canal of the first American industrialisation. That’s why the form of the New York State is so strange and illogical, Manhattan being its point; actually, these are a port and its hinterland.

All that to explain that the streets in the southern part of the island are a little weird, with NAMES and even street corner that are NOT STRAIGHT! They were not included in the first city plan of 1811 that leaded the grid plan development of New York. This explains this tension in the city between the Ordnung-Yessir side of the grid, and the unbridled craziness of the capitalist towers…

Then, the principle is that all these little quadrates (called blocks, but you Americans know that! You have to know that it’s actually very seldom in Western Europe!) intersect from the North to the South, and from the East to the West, apart from Broadway, the oldest road in New York (word is that it was originally Indian, but no one is there anymore to testify), wandering haphazardly, just like me. To have a better idea of the thing’s general configuration, here is a map.

A little piquant detail, but it has its importance : if you’re gonna walk in the city, please be aware that in avenues (when you walk North-South) the distance between 2 streets is circa one minute walk, but when you walk the streets (East-West direction), the distance between 2 avenues is rather 5-6 minutes walk. Mirage of the square that is actually a rectangle!

This, added to the eccentric schedule of the subway, results in a continual lateness to my rendez-vous… Personally, I argue that this is the traditional Parisian “polite quarter hour” (sooo cute)!

To be followed: details on the neighbourhoods, the skyline, the “outer boroughs”… well that’ll make some more posts!

 

[1] Ok ok ça fait plutôt penser à autre chose, mais restons concentrés! Foin d’esprits mal tournés!

Ok ok it’s actually more looking like something else… but let’s stay focused! A curse on dirty minds!

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